Guía básica de especias: usos culinarios y propiedades (Parte I)

Guía básica de especias: usos culinarios y propiedades (Parte I)

Conoce cuales son las especias básicas que debes tener en tu despensa para potenciar el sabor de los ingredientes y aromatizar tus preparaciones culinarias.

Mi amor por las especias y hierbas aromáticas comenzó hace tres años atrás, con nuestro increíble viaje por el sudeste asiático donde descubrí platos, texturas y aromas que me abrieron los ojos (y el apetito) a un mundo nuevo de sabores.

Desde ese momento comencé a experimentar en la cocina usando especias nuevas y diferentes, investigando sobre sus usos, propiedades y la mejor manera de combinarlas.

Actualmente mi despensa cuenta con más de 25 especias diferentes. Y si bien no soy ninguna experta del tema, les puedo decir que es algo que realmente me apasiona y me encanta coleccionar. Amo experimentar con ellas en la cocina, y añadir aromas y sabores diferentes a mis platos.

Hace algunas semanas hice una publicación en mi instagram y pregunté si les interesaría que escribiera sobre el uso de especias. Me sorprendió la gran cantidad de respuestas e interés por el tema, así que aquí estoy escribiendo todo lo que se hasta el momento sobre ellas.

Este tema da para largo así que decidí hacer este post en dos partes para que no se haga tan pesado. Está escrito bajo mi propia experiencia y al final del post pueden encontrar algunos links de referencia de donde saque la información.

En la parte I de este post voy a hacerles una pequeña introducción al mundo de las especias y también compartiré un listado de especias básicas para tener en la casa, explicando para qué sirven, sus propiedades y cómo usarlas de manera más frecuente en sus preparaciones. También incluiré algunas recetas que tengo en el blog donde las utilizo.

En la parte II de este post (que publicaré en algunas semanas) voy a compartir una lista de las especias más “exóticas” que pueden añadir su especiero y que los invitarán a darle un toque diferente a sus clásicas preparaciones. 

No está demás decir que en el mundo existen miles de especias pero en estos artículos/post solo hablaré de las especias más frecuentes que yo utilizo en la cocina y que se pueden encontrar en la mayoría de los supermercados o tiendas especializadas de Latinoamérica, Europa y Estados Unidos.

¡Espero que les guste!

¿Qué son las especias?

La palabra especia viene del latín specĭes, también conocida como condimento, que viene del latín condimentum o condire que significa sazonar.

Una especia o condimento es el nombre que se le da a ciertos aromatizantes de origen vegetal que se usan para preservar o dar sabor a los alimentos. Por lo general se considera una especia a las semillas o cortezas de ciertas plantas aromáticas, pero por similitud, también incluye a las hojas de algunas plantas herbáceas (hierbas).

La mayoría de ellas proceden de las regiones tropicales de Asia, islas molucas de Indonesia y de varias zonas del Mediterráneo.

Debido a sus efectos aromatizantes y potenciadores de sabor son utilizadas con mucha frecuencia en las preparaciones culinarias alrededor del mundo. Su uso en pequeñas cantidades puede transformar alimentos insípidos en sabrosos y gustosos sin que los alimentos pierdan sus propiedades nutricionales.

Es importante que las especias sean usadas en pequeñas cantidades, ya que su uso desproporcionado puede resultar tóxico para nuestro organismo (por ser incapaz de absorberlos de forma adecuada).

Clasificación y uso

Las hierbas y especias (condimentos) se clasifican en dos grupos; las que modifican el sabor y aspecto de los alimentos y las que excitan el paladar. Dentro del primer grupo se encuentran especias como la canela, tomillo, romero y azafrán. Y en la segunda especias como el pimentón, la pimienta y variedades de chiles.

Las especias no solo se usan en la cocina, tanto antiguamente como en la actualidad han sido ampliamente utilizadas en el campo de la medicina; como remedios y medicinas para curar dolencias y enfermedades.

Breve historia del uso de especias

Históricamente las especias eran productos muy valiosos y codiciados en las sociedades, debido a su utilidad y valor como condimento, medicina y conservante de alimentos.

En la época de los romanos y griegos ya hay referencia del uso de especias en medicina, cocina y para perfumar espacios cerrados y húmedos. Durante la Edad Media su uso se extiende por la región árabe y a raíz de las cruzadas y el auge comercial de este periodo las especias dejan de ser un producto solo para los más privilegiados y pasa a estar presente en las casas de la población general.

Con el descubrimiento de América, el uso de especias se extendió por toda Europa y se comenzaron a utilizar especias como la canela en los postres y nuevas especias del nuevo continente como a vainilla y diferentes variedades de ajíes y chiles.

En los siglos XVIII y XIX se comenzaron a inventar y comercializar las primeras salsas industriales donde las especias jugaron un rol fundamental en la obtención de sabores únicos y originales. La mayoría de los grandes inventores de salsa (que hasta el día de hoy se comercializan) surgieron en este periodo, tales como el popular tabasco.

En la parte II de este post les contaré algunas curiosidades de las especies, como por ejemplo cuáles son las especias más caras del mundo y cuales son las más utilizadas.

Especias básicas para tener en tu cocina

Aquí encontrarás un listado con las especias básicas, que a mi parecer, deberías tener siempre disponible en tu cocina. Cada una cuenta con una breve explicación, propiedades y usos.

1. Pimienta

No tener pimienta en casa es casi como no tener sal. Para mi van casi de la mano, y el 90% de las veces que ocupo sal (en preparaciones saladas) también añado una pizca de pimienta.

Existen muchos tipos de pimientas, las más utilizadas en cocina son las que vienen del género piper nigrum de la cual se extrae la pimienta negra, blanca y verde. También hay pimientas de otros lugares del mundo que cada vez se utilizan con mayor frecuencia, como la pimienta de Jamaica, pimienta de Guinea y pimienta de Sichuan.

PROPIEDADES: Digestiva, antiinflamatoria, antiséptica y antioxidante, entre otras.

USOS CULINARIOS: Va bien en prácticamente todos los platos salados, pero me gusta añadirla sobre todo a carnes, pescados y preparaciones que lleven huevo.

RECETAS:

2. Cúrcuma

La cúrcuma, también conocida como palillo de azafrán u oro indio, es una raiz que está botánicamente relacionada con el jengibre (es una raiz muy similar). Es una especia utilizada de manera muy frecuente en la cocina de la India, de oriente medio y del sudeste asiático. Es un gran potenciador de sabor y además sirve como colorante natural.

¿Sabían que la cúrcuma se activa con la pimienta? Al mezclar estas especias la cúrcuma se activa, lo que significa que al consumirla aumenta la biodisponibilidad de nutrientes en nuestro organismo. Por esto va segundo en la lista y por qué además se ha convertido en una de mis especias favoritas a la hora de cocinar arroces y verduras salteadas (que preparo con mucha frecuencia).

¡Recuerda siempre agregar una pizca de pimienta cada vez que uses cúrcuma en la cocina!

PROPIEDADES: Antioxidante y antiinflamatorio. Además contiene propiedades antifúngicas, antibacteriales y antisépticas.

USOS CULINARIOS: Queda muy bien en arroces, papas y verduras horneadas o salteadas. También va genial en infusiones para combatir el resfrío.

RECETAS:

3. Orégano

La hierbas aromáticas secas también son parte de las especias que uso de manera frecuente en la cocina, y entre mis favoritas se encuentra el orégano. Se puede consumir tanto seco como fresco, pero su versión seca es mucho más sabrosa y aromática.

El orégano (Origanum vulgare) viene de una planta de la familia de las Lamiáceas y la mayoría de las especies son nativas de la zona mediterránea (por eso se utiliza de manera recurrente en la cocina italiana y griega).

PROPIEDADES: Antioxidante, antimicrobiana, antitumoral y antiséptica. También se considera tónica y digestiva. La infusión de orégano sirve para el tratamiento de la tos y de los dolores estomacales.

USOS CULINARIOS: Adobos, salsas, pastas y pizzas, sopas, papas horneadas, pan de ajo

RECETAS:

4. Comino

El comino también es originario de la zona mediterránea, y es una planta herbácea donde son las semillas (tanto enteras como molidas) las que se usan como especia para cocinar. Está asociado a la cocina hindú por que está muy presente en sus platos y currys.

Tiene un sabor un poco amargo y un olor bastante fuerte, pero que le da un toque exquisito y sabroso a carnes y legumbres.

La popular frase “me importa un comino” que hace alusión a algo de poca importancia, está relacionado con lo pequeñas que son las semillas.

Si se utilizan las semillas enteras se recomienda tostarlas antes de incorporarlas a la preparación para que los aceites esenciales que posee expresen toda su fuerza y suelen aroma.

PROPIEDADES: Es usado muchas veces como durético, carminativo y sedante, con efectos muy parecidos a los del hinojo, anís o alcaravea. Su aceite esencial provoca relajación muscular.

USOS CULINARIOS: Carnes (vacuno, cordero, pollo), legumbres y verduras (como berenjena o zapallito/ calabacín)

RECETAS:

5. Curry

El curry es una mezcla de especias muy popular de las cocinas de la India y asiáticas. Se utiliza de manera frecuente para la elaboración de guisos y estofados con salsas.

Se elabora en base a diferentes especias tales como ají, albahaca, canela, cardamomo, cebolla seca, cilantro, comino, cúrcuma, jengibre, mostaza y pimienta entre varias otras. La mezcla depende mucho de cada región y su color (que a veces es más amarillo y otras más opaco) varía con los ingredientes y cantidades dentro de la mezcla.

Su versión en “pasta” se elabora mezclando especias e ingredientes frescos (como chiles rojos, verdes o amarillos) y se utiliza para hacer los populares platos de curry tailandeses e indios.

También existen las hojas de curry, que no tienen nada que ver con el curry en polvo (aunque en algunas mezclas de curry forma parte de sus ingredientes). Son hojas que provienen de un árbol tropical de la India y poseen una intensa fragancia que se utiliza para cocinar varios platos de ese país. Su uso no es muy extendido en otros países.

PROPIEDADES: Al ser una mezcla de especias que por lo general contiene cardamomo, cilantro, comino, cúrcuma y pimienta, posee las propiedades de esas especias.

USOS CULINARIOS: Queda muy bien en guisos, estofados y salsas.

RECETAS:

6. Ají de color o Pimentón (pimiento) rojo / Merquén

Me encanta añadirle un toque picante a mis preparaciones para potenciar el sabor. De hecho creo que me he vuelto bastante adicta al picante en los últimos años, pero eso ya da para otro post.

En Latinoamérica se conoce como ají panca o ají rojo (en polvo) y en España se conoce como pimentón o pimiento rojo picante, no son exactamente lo mismo – porque están elaborados en base a ajíes / pimientos rojos diferentes, que tienen diversos niveles de picante – pero saben bastante parecido y cumplen la misma función en la cocina.

Por lo general este condimento está elaborado en base a uno o más tipos de hojuelas (pimiento/ají deshidratado) molidos. Éstas contienen un compuesto llamado capsaicina que impide la inflamación y sirve de calmante.

Dentro de la misma “familia” de condimentos picantes se encuentra el merquén (o merkén) una especie muy popular en Chile que se elabora en base a ají cacho de cabra seco y ahumado. Es uno de mis condimentos favoritos por ser picante y ahumado a la vez.

Existen también versiones de ajíes/ pimiento en polvo de color rojo que no son picantes (o casi no pican), en Chile se le conoce como ají de color y en España como pimiento dulce. Si no te gusta mucho el picante es una buena alternativa para añadir un toque diferente y rojizo a tus platos sin el componente picante.

PROPIEDADES: Aporta calcio y vitamina C. Contiene más vitamina A que cualquier otra planta comestible, además de ser una excelente fuente proveedora de Vitaminas B, hierro, tiamina, niacina, potasio y magnesio. Gracias a la capsaicina tiene poderosas propiedades analgésicas.

USOS CULINARIOS: Va muy bien en embutidos, carnes, pescados y verduras a la parrilla u horneadas. También en guisos, salsas y adobos.

RECETAS:

7. Canela

La canela se extrae de la corteza de un árbol llamado canelo, un arbusto de 10 metro de altura originario de Oriente que se cultiva en Sri Lanka, India y en el sur de Asia.

La manera más frecuente de utilizarla es molida, pero para algunas preparaciones (tales como infusiones o currys) también se utiliza entera (en rama). En Latinoamérica se utiliza frecuentemente para los postres, pasteles y dulces.  

PROPIEDADES: Anticoagulante, ayuda a disminuir los niveles de glucosa en la sangre y potente afrodisiaco.

USOS CULINARIOS: Postres, pasteles y dulces. Currys de medio oriente.

RECETAS:

8. Jengibre en polvo o molido

El jengibre es una planta originaria de los bosques lluviosos tropicales del sur de Asia. Fue una de las primeras especias que se comenzaron a exportar desde Oriente a Europa.

La parte que se consume del jengibre es la raíz (rizoma) de la planta, que es muy aromática y tiene un sabor bastante fuerte y picante.

En Europa y Latinoamérica se utiliza por lo general en la elaboración de postres, panes dulces y caramelos. En Medio Oriente y Asia se utiliza también en la cocina, para condimentar verduras y carnes.  

PROPIEDADES: Históricamente utilizada en medicina gracias a sus propiedades curativas; poderoso analgésico, antiinflamatorio y digestivo. También se usa para curar infecciones en la garganta, náuseas y vómitos.

USOS CULINARIOS: En preparaciones dulces como queques, galletas o panes y en preparaciones saladas como verduras salteadas.

RECETAS:

9. Ajo en polvo o molido

Me encanta el ajo, y aunque siempre tengo ajo fresco, a veces me gusta usar el ajo en polvo para ciertos tipos de preparaciones donde quiero dar un leve sabor a ajo donde casi no se perciba su presencia.  

El ajo tiene su origen en Asia occidental pero tiene gran presencia y relevancia en las cocinas del mundo, sobre todo en la mediterránea. Se usa en la cocina como saborizante natural, y se puede consumir/utilizar seco, semiseco, deshidratado o en polvo (molido).

PROPIEDADES: Reduce el colesterol, fortalece el sistema inmune, anticoagulante.

USOS CULINARIOS: Pescados, carnes, verduras, sopas y salsas.

RECETAS:

10. Romero

De origen mediterráneo, el romero es un arbusto aromático con pequeñas y abundantes hojas. Es una planta aromática que se utiliza (tanto seco como fresco) en variadas preparaciones culinarias tales como pescados, carnes y vegetales al horno y la parrilla y también en guisos. Aporta un toque único y un aroma inconfundible.

En España e Italia se utiliza para la preparación de charcutería. También es común que se utilice para aromatizar y darle un toque diferente a los aceites de oliva.

PROPIEDADES: Al ser una planta rica en principios activos, sus hojas tienen varias aplicaciones y usos medicinales, tales como alivio del dolor e inflamación para gente con artritis y también es un eficaz protector gástrico.

USOS CULINARIOS: Pescados, carnes y vegetales horneados y a la parrilla. Guisos y estofados de carne.

RECETAS:


¡Espero que les haya gustado el post! En algunas semanas publicaré la parte II con especias más exóticas que puedes incorporar en tus preparaciones y algunas curiosidades con respecto al mundo de las especias.

Si nunca has ocupado muchas especies en la cocina te recomiendo que te familiarices primero con esta lista antes de pasar a las especies más exóticas.

¿Tienes alguna duda con respecto a esta lista de especias y cómo utilizarlas en la cocina? ¡Escríbeme y cuéntame tus dudas y experiencias!


Fuentes: https://es.wikipedia.org/wiki/Especia, https://www.botanical-online.com/

2 Comments

  1. Me ha encantado toda la selección Kath y he confesar que la tengo toda en casa. El romero y el orégano silvestre en el jardín, y los otros los compro ecológicos. En el caso del pimentón, los compro en Extremadura aprovechando nuestro paso por allí en agosto (Denominación de Orígen “De la Vera”) incluso me lo traigo seco y en trozos (como el ajo) muy rico para aderezar las pizzas.
    Mi último descubrimiento, de tu lista, ha sido el ajo en polvo (hace 6 meses) que lo estoy usando mucho en todos los platos donde no lo uso fresco. La cúrcuma es una de mis pasiones, junto con la pimienta, desde hace unos años. No falta en ninguno de mis cocinados. Pero lamentablemente el comino, con el que no puedo por su sabor especial, está muy poco presente en mis guisos, aunque se lo pongo a las legumbres para ayudar en la digestión. Y funciona!
    Estoy deseando leer la segunda parte de esta guía.
    Un abrazo

    • Kath Behrens

      Muchas gracias por tu comentario Yolanda! Yo también tengo romero silvestre (es súper resistente y fácil de cuidar!) y al igual que tu el ajo en polvo lo descubrí hace aprox 1 año y la verdad es que me parece súper práctico!
      El comino es bastante fuerte por si solo, pero prueba añadiéndolo a por ejemplo hamburguesas de legumbres, le da un toque exquisito!
      Ya estoy trabajando en la segunda parte, espero poder subirla pronto 🙂 un abrazo grande!

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